Une définition de l'écologie

   En 1866, le zoologiste allemand Ernest Haeckel, contemporain de Darwin, invente le terme d'écologie pour désigner la science qui étudie les rapports entre les organismes et le milieu dans lequel ils vivent. Si cette définition reste aujourd'hui valable, elle doit être enrichie.

 

Si l'on tient compte des différents niveaux d'organisation du vivant, on trouve au premier niveau les organismes pluricellulaires. À un niveau supérieur, certaines espèces forment des colonies, puis des sociétés, puis des populations. Au niveau encore supérieur, on parle d'écosystème ( c'est-à-dire l'ensemble des organismes pluricellulaires, des colonies, sociétés et populations d'êtres vivant dans un milieu donné appelé biotope, ainsi que les rapports d'interdépendance entre ces êtres ). Enfin, on parle de biosphère, c'est-à-dire de l'ensemble des écosystèmes. L'écologie est l'étude des différents niveaux d'organisation du vivant. Elle est une biologie de la nature. Par extension, elle se préoccupe également de la préservation de toutes les espèces. Sur ce plan, l'écologiste s'intéresse principalement à deux problèmes:

 

1 ) La pollution, c'est-à-dire les interventions humaines qui dérèglent « les équilibres naturels par la mise en circulation de substances toxiques, nuisibles ou encombrantes » ( P. Blandin ).

2) La surexploitation des ressources naturelles, qui dérègle également l'équilibre de la nature.

 

 

On peut distinguer dans le domaine de l'écologie deux branches spécifiques:

 

  1. L'auto-écologie, qui étudie les relations entre les êtres vivants et leur milieu. L'auto-écologie étudie autant la nature, la physiologie des êtres vivants ( on parle alors d'écophysiologie ) que les populations qu'ils forment.

  2. La synécologie ( ou biocénotique ), qui étudie surtout la structure et le fonctionnement des écosystèmes, mais peut s'étendre à la recherche de la biosphère elle-même.

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